El primer y más grande escritor de viajes islámicos

A principios del siglo XIV había algo en el aire. En 1336 Petrarca, un erudito italiano escribió la primera cuenta de viaje europea. Su viaje fue modesto: simplemente subió una montaña y miró desde la cima a sus compañeros que se habían negado a seguirlo. Escribió despectivamente de sus cobardes amigos y así nació una rica tradición de viajes europeos. Poco sabía Petrarca, mientras trabajaba en el monte Vetoux, que el primer y posiblemente el mayor viajero y cronista islámico de los tiempos y lugares en que Abu Abdullah Muhammad Ibn Battuta se embarcó en un viaje que lo llevaría 29 años. También lo convertiría en un legendario escritor de viajes, respetado en la historia islámica por llevar el mensaje del Islam a donde quiera que fuera.

Un gran historiador, viajero y narrador de historias de nuestra época, Tim Mackintosh-Smith, ha hecho famoso el nombre de Ibn Battuta en Occidente durante la última década. En 2001, su libro Viaja con una mandarina: un viaje en las notas de Ibn Battuta fue publicado por John Murray, Londres. Es un relato de su viaje después de la primera etapa del viaje épico de Ibn Battuta (solo de Tánger a Constantinopla; Ibn Battuta finalmente cubrió tres veces el terreno cubierto por Marco Polo) y es un transporte maravilloso tanto en un territorio en gran parte desconocido para el oeste lector, es decir, el norte de África y el Cercano Oriente, y entre el siglo XIV y la actualidad. El libro difundió el nombre de Ibn Battuta más ampliamente que nunca.

No se sabe mucho sobre Ibn Battuta; todo lo que sabemos de él nos lo cuenta él mismo. Nació en 1304 y murió en algún momento entre 1368 y 1377. Era un erudito islámico bereber sunita y jurisprudencia de Maliki Madhhab, una escuela de derecho Fiqh (sunita) y, a veces, un Qadi o juez. Pero es su trabajo como explorador y escritor de viajes lo que le valió una fama duradera. Sus diversas cuentas documentan sus viajes y excursiones durante un período de casi treinta años, que abarca unas 73 000 millas (117 000 km). Los viajes de Ibn Battuta cubrieron casi la totalidad del mundo islámico conocido en ese momento y más allá. Sus viajes lo llevaron por el norte y el oeste de África, por el sur y el este de Europa, el Medio Oriente, el subcontinente indio, Asia central y sudoriental y China.

Ante la insistencia del sultán de Marruecos, Abu Inan Faris, Ibn Battuta dictó relatos de sus viajes a un erudito llamado Ibn Juzayy, a quien había conocido en Granada, la sede de la España islámica. La cuenta, escrita por Ibn Juzayy e intercalada con los comentarios de este último, es la principal fuente de información sobre sus viajes. El título de la obra puede traducirse como un regalo para aquellos que contemplan las maravillas de las ciudades y las maravillas de viajar, pero a menudo se lo conoce simplemente como Rihla o Journey. Aunque aparentemente en parte ficticio, el Rihla todavía da una cuenta tan completa como existe, de estas partes del mundo en el siglo XIV. Durante siglos, su libro fue prácticamente desconocido incluso en el mundo islámico, pero en 1800 fue redescubierto y traducido a varios idiomas europeos.

Aunque peligroso en extremo, Ibn Battuta sobrevivió ileso a todos sus viajes. Murió en Marruecos a una edad avanzada (para aquellos tiempos) de más de 60 años. Sucumbió a la misma enfermedad que cobró la vida de su madre: la Peste Negra.

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